Uma síntese dos sistemas neurais

A mais ampla definição funcional classifica os sistemas neurais em sistemas sensoriais, como é o caso da visão e audição, por exemplo, que adquirem e processam informações do ambiente, e em sistemas motores, que levam o organismo a responder a tal informação produzindo movimentos. Há, entretanto, um número enorme de células e de circuitos que ficam entre esses relativamente bem-definidos sistemas de aferências e eferências. Estes são conhecidos coletivamente como sistemas associativos e são responsáveis pelas mais complexas e menos bem caracterizadas funções encefálicas.

Além dessas distinções funcionais gerais, os neurocientistas e neurologistas dividem convencionalmente a anatomia do sistema nervoso dos vertebrados em componentes centrais e periféricos. O sistema nervoso central compreende o encéfalo (cérebro, cerebelo e tronco encefálico) e a medula espinhal. O sistema nervoso periférico inclui neurônios sensoriais que conectam os receptores sensoriais da superfície corporal – bem como estruturas receptoras especializadas, como o ouvido – com circuitos de processamento no sistema nervoso central.

A porção motora do sistema nervoso periférico consiste de dois componentes de axônios motores, que conectam o encéfalo e a medula espinhal aos músculos esqueléticos formando a divisãomotora somática do sistema nervoso periférico, e adivisão motora visceral ou vegetativa (ou ainda, neurovegetativa), que consiste de células e axônios que inervam os músculos lisos, o músculo cardíaco e as glândulas, por exemplo.

No sistema nervoso periférico as células estão localizadas em gânglios, que são simplesmente acúmulos locais de corpos de células nervosas (e células de apoio). Os axônios periféricos estão agrupados em nervos, que são feixes de axônios, muito dos quais estão envolvidos pelas células gliais do sistema nervoso periférico, as células de Schwann.

No sistema nervoso central as células estão arranjadas de duas formas diferentes. Os núcleossão acumulações compactas de neurônios que apresentam conexões e funções mais ou menos semelhantes; essas coleções concentradas de células nervosas são encontradas por todo o encéfalo e medula espinhal. Ao contrário, o córtex (córtices, no plural) apresenta uma distribuição em forma de lâminas ou camadas de células nervosas. Os córtices dos hemisférios cerebrais e do cerebelo são os exemplos mais evidentes deste tipo de organização.

Os axônios do sistema nervoso central estão agrupados em tractos. Dentro de um tracto, as células gliais do sistema nervoso central – astrócitos e oligodendrócitos – envolvem os axônios centrais. Finalmente, dois termos histológicos aplicados no sistema nervoso central distinguem regiões ricas em corpos celulares neuronais de regiões ricas em axônios: a substância cinzenta refere-se a qualquer acumulação de corpos celulares e neurópilo no encéfalo ou na medula espinhal (por exemplo, núcleos ou córtices) e a substância branca refere-se aos tractos axonais.

Funcionamento e tipos de neurônios

Os neurônios (células nervosas) nunca funcionam isoladamente; eles se organizam em conjuntos ou circuitos, que processam classes especiais de informação. Embora o arranjo dos circuitos varie bastante de acordo com a função a desempenhar, alguns aspectos são comuns de todos os conjuntos. Uma dessas características são as conexões sinápticas que definem os circuitos. Essas ligações são feitas tipicamente na forma de um denso emaranhado de dendritos, de terminais axonais e de processos gliais que, em conjunto, constituem o neurópilo (o sufixo pilo vem da palavra grega ‘pilos’ e significa feltro).

As células nervosas que transportam informação até o sistema nervoso central (ou mais centralmente, dentro da medula espinhal e do encéfalo) são chamadas de neurônios aferentes; as células nervosas que levam informação para fora, a partir do encéfalo ou da medula espinhal para fora desde os circuitos, são chamadas e neurônios eferentes. As células nervosas que somente atuam nas regiões próprias ou locais de um circuito são chamadas de interneurônios ou neurônios de circuitos locais. Estas três classes: neurônios aferentes, eferentes e interneurônios são os constituintes básicos de todos os circuitos neurais.

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